Passion For The Universe: Mario De Leo Winkler

May 31, 2016

Versión en español disponible al final del artículo.

 

 

Since he was a child, Mario had his head on the Moon. That is why he became an astronomer eager to cross the borders of his own country and those of science. “I wanted to learn about the Solar System, the stars, the planets…”

 

Born in Mexico City, the path of Mario de Leo Winkler, a graduate of the National Autonomous University of Mexico (UNAM), includes conferences, workshops, the co-founding of the largest society of amateur astronomers in Mexico, and the creation of the world-largest social media page in Spanish related to astronomy. In addition he collaborates in several media outlets, including the broadcaster Martha Debayle’s radio show and many articles published in the well-known American online news aggregator and blog The Huffington Post.

 

Mario currently is a science communicator and a postdoctoral researcher at the University of California, Riverside (UCR), where he has started different projects since he arrived almost two years ago.

 

But every mission has a launching period and Mario’s occurred while he was a student at an UNAM high school. “At that time, I participated in the project Jóvenes hacia la Investigación en Ciencias Experimentales (Youth Towards Research in Experimental Sciences) and I got to visit the National Astronomical Observatory of San Pedro Martir in the Mexican state of Baja California. It was there that I fell in love with astronomy.” Therefore, the first step had to be taken: studying Physics.

 

During his first year at UNAM College of Sciences, Mario created, with the help of some academics, what nowadays is the largest society of amateur astronomers in Mexico. In its fifteenth year,  the society holds annual lectures, film discussions, fairs, workshops and stargazing nights. “I then started to feel attracted to the activities carried out at the UNAM Astronomy Institute. So, I decided to do a Master’s program in Astronomy and a PhD in Astrophysics.” He keeps several good memories of his time at UNAM: friends, long conversations with teachers and the opportunity of receiving free education, international acknowledgement and a broad view of the world.

 

Mario loves science and he also loves sharing it with everyone. He combines his passion for the universe with his passion for communication. “It’s really hard to be a scientific communicator, particularly in Latin America, where this work is not seen as a profession but as something extra that has to be done without any economical compensation”.

 

Two characteristics define this Mexican researcher: innovation and invention. He exercises these skills at his current position in the Department of Physics and Astronomy at UCR, where he generates astronomical related information, offers advice to other scientists, gives lectures and workshops, and teaches the subject of Astrophotography. Mario is also interested in the development of multi-sensory workshops for children with visual and hearing disabilities. “There is a great field to be explored. One thinks that everything’s already done in The U.S., but that’s not true. One soon realizes there’s much work to do”.

 

The Mexican researcher currently analyzes his participation in a NASA academic project. Meanwhile, he keeps his passion for research and communication. “It is not only about nurturing human knowledge, but about sensitizing. I’m enthusiastic about sharing why science matters”.

 

Mario contributes to shorten the distance between human beings and the Universe with enthusiasm, which, just as Mario’s projects, keeps expanding every day.

Pasión por el Universo: Mario de Leo Winkler

 

 

Desde niño tuvo la cabeza en la luna; fue eso lo que lo llevó a convertirse en astrónomo y a cruzar las fronteras de su país y de la ciencia. “Quería conocer más sobre el Sistema Solar, los astros, los planetas…”

 

Nacido en la Ciudad de México, la trayectoria de Mario de Leo Winkler, egresado de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), incluye conferencias, talleres, la co-fundación de la sociedad de aficionados a la astronomía más grande de México, la creación de la página en redes sociales con el contenido astronómico en español más grande del mundo y colaboraciones en distintos medios de comunicación, que incluyen cápsulas para la locutora Martha Debayle y artículos publicados en el conocido periódico estadounidense The Huffington Post.

 

Mario actualmente se desempeña como divulgador científico e investigador posdoctoral en la Universidad de California, Riverside (UCR), donde ha colaborado en distintos proyectos a lo largo de poco más de un año y medio que tiene de radicar en el estado.

 

Pero toda misión tiene un despegue, y el de Mario ocurrió mientras era estudiante de una preparatoria incorporada a la UNAM. “En aquella época, participé en el proyecto Jóvenes hacia la Investigación en Ciencias Experimentales y visité el Observatorio Astronómico Nacional de San Pedro Mártir en Baja California. Allí me enamoré de la astronomía”. Entonces, dio el primer paso: estudiar Física.

 

Durante su primer año en la Facultad de Ciencias de la UNAM, Mario fundó, con el apoyo de varios académicos, el que hoy en día es el club de aficionados a la astronomía más grande de México y que recién cumplió 15 años de conferencias, cine-debates, ferias, cursos y noches de estrellas. “Una vez en la carrera, me fueron atrayendo las actividades que se realizaban en el Instituto de Astronomía de la UNAM, y decidí realizar una maestría en Astronomía y un doctorado en Astrofísica”. Es por ello que de la Máxima Casa de Estudios conserva muy buenos recuerdos: amigos, largas conversaciones con académicos y la oportunidad de haber recibido educación gratuita, reconocimiento internacional y una visión amplia del mundo.

 

El amor que Mario siente por la ciencia lo ha llevado a querer compartirla con los demás, por lo que combina su pasión por el Universo con la que también siente por la comunicación. “Es realmente difícil ser un comunicador científico, particularmente en América Latina, donde este trabajo no es visto como una profesión sino como algo extra que se tiene que hacer sin remuneración alguna y durante el tiempo libre”.

 

Dos características definen a este investigador mexicano: innovación e invención, habilidades que ejercita en el Departamento de Física y Astronomía de la UCR, donde genera contenidos de divulgación astronómica, ofrece asesorías para otros científicos, monta exposiciones e imparte la materia de Astrofotografía. A Mario le interesa que la gente se acerque al Universo, que lo vea, lo escuche y lo sienta, por lo que también está interesado en el desarrollo de talleres multisensoriales para que niños con discapacidad visual o auditiva puedan sentir los sonidos del Universo. “Hay un gran campo por explorar. Uno piensa que llega a Estados Unidos y ya está todo hecho, pero pronto te das cuenta de que no es así. Hay mucho trabajo que realizar”.

 

Este investigador mexicano ahora analiza su participación en un proyecto académico de la NASA, pero reconoce que el futuro es incierto. Duda entre seguir desarrollándose en Estados Unidos o regresar a su país y aplicar lo aprendido. “Nunca sabes lo que el conocimiento sobre la estrella X en la galaxia Y traerá a la sociedad… puede que no afecte directamente, digamos, el precio de las tortillas, pero un ciudadano bien informado es un ciudadano que tomará mejores decisiones”.

 

Mientras tanto, Mario continúa con su pasión por la investigación y la divulgación. “No solo se trata de nutrir el conocimiento del ser humano, sino de sensibilizar a la gente respecto a su entorno. Me entusiasma enseñarle a las personas por qué la ciencia importa”. Entusiasmo con el que sin duda contribuye a hacer más corta la distancia entre el ser humano y su hogar infinito: el Universo, que, al igual que los proyectos de Mario, se encuentra en constante expansión.

 

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